Magnetoreception is an enigma. The problem is that the earth’s magnetic field is very weak—between 30 and 70 microtesla at the surface: sufficient to deflect a finely balanced and almost frictionless compass needle, but only about a hundredth the force of a typical fridge magnet. This presents a puzzle: for...

No, his sons did not begrudge the silver, for Wang Lung took a vast comfort in this fine coffin of his, and every now and then, when he felt able, he stretched out his feeble yellow hand to feel the black, polished wood. Inside there was an inner coffin also,...

In The Good Earth, for the first time, American and European readers encountered Chinese characters who thought and behaved like ordinary, believable human beings rather than cartoon “Orientals.”

李约瑟形容自己是一个“圣诞老人”,一次次把试管、放大镜、小型发电机、望远镜及科学实验用的各种化学药物分送给隐蔽在西部的、工作条件十分恶劣的中国科学家们。他还在敦煌发现了第一本印刷的《金刚经》,在地震后的都江堰见识了中国古代水利工程的精妙先进。就是在这个过程中,他提出了日后十分著名的“李约瑟难题”(Needham’s Grand Question)。 据他的观察,16世纪之前的中国是世界上科技最先进的国家:中国人在公元868年印刷出了第一本标明出版日期的图书,在公元1088年,发明了“磁力导向”的指南针,在公元1161年发明了能够抛出炸弹的投石机,管子对月亮周期的潮汐现象与亚里士多德的观察完全一致。可是,李约瑟的疑惑是:“为何中国在科技发展上长期领先西方,而现代科学竟出现于西方而不是中国?在最近的数百年里,中国的科技为何停滞不前,以至于成了一个备受欺辱的衰老帝国?” 这个“难题”改变了李约瑟此后的人生,他从一个生化学家成了举世闻名的中国科学史专家。他在1954年出版了《中国科学技术史》第一卷,到去世前的1995年共出版了七卷。在西方的学术世界,他与美国人费正清是研究中国问题的两座让人仰止的高峰。